EL INICIO DE LA OBSERVACION ESPACIAL

El hombre siempre ha tenido un especial interés por los astros. Muchas civilizaciones como los aztecas, hindúes chinos y la mesopotámica, y los pueblos griegos y árabes divisaron y registraron eclipses solares y lunares, entre otros eventos, y calcularon las medidas de astros y sus órbitas con el fin de obtener calendarios de más precisión que los anteriores existentes.

 

En la Antigüedad Hiparco y Ptolomeo fueron los astrónomos más destacados.

 

Las primeras observaciones eran limitadas debido a que se hacían a simple vista, hasta que se inventó el telescopio en 1609, que dio un notable impulso a la observación del espacio.


Ptolomeo, pionero de la observación espacial (100 - 170 d.C)
Ptolomeo, pionero de la observación espacial (100 - 170 d.C)

INICIOS DE LA ASTRONOMIA MODERNA

El origen del telescopio es polémico y se atribuye su invención en 1608 al neerlandés Hans Lippershey. Galileo Galilei, astrónomo italiano, expuso en 1609 uno de los primeros telescopios inscritos por la historia y gracias a él llegó a numerosas observaciones astronómicas que le ayudaron a proponer el sistema heliocéntrico.

 

Sus observaciones incorporaron, además de otros descubrimientos, los de manchas solares, del relieve lunar y de los satélites de Júpiter.


Hans Lippershey, inventor del telescopio (1570 - 1619 d.C)
Hans Lippershey, inventor del telescopio (1570 - 1619 d.C)

LOS PRIMEROS COHETES ESPACIALES

Para la construcción de los primeros cohetes se dispuso de la tecnología necesaria para la exploración espacial, que permite tanto poner en órbita satélites artificiales para el estudio de la Tierra y del espacio, como para el envío de astronautas al espacio.

 

Se elaboran experimentos con cohetes ya desde los antiguos chinos. Pero los pioneros en su producción fueron Pedro Paulet (Perú), Robert Hutchings Goddard (EE.UU.), Konstantin Tsiolkovsky (Rusia) y Hermann Oberth (Alemania).

Pedro Paulet, creador del primer Motor-Cohete en 1897 (1874 - 1945)
Pedro Paulet, creador del primer Motor-Cohete en 1897 (1874 - 1945)

El primer motor cohete fue diseñado y construido por Pedro Paulet en 1897. El motor pesaba 2.5 kilogramos, tenía un empuje de 200 libras, experimentaba 300 explosiones por minuto y estaba impulsado por combustible de propelente líquido, formado por peróxido de nitrógeno y gasolina.

 

Konstantin Tsiolkovsky planteó en 1902 una nave a retropropulsión para viajes espaciales, siguiendo los proyectos y el modelo “Autobólido”, diseñado por Paulet en 1895. Además en 1912 el profesor Robert Goddard (EE.UU.), y en 1913 el científico Hermann Julius (Alemania) afinaron sus motores basándose con la concepción de Paulet.

 

Goddart profundizó más y fabricó varios cohetes. Su especialidad fue la concepción y construcción de cohetes impulsados por combustible líquido. Hoy en día se emplean conceptos presentados en bastantes proyectos suyos, como la estabilización del vuelo con el usode giroscopios.

 

Robert Goddard, creador del primer cohete impulsado por combustible liquido en 1926 (1882 - 1945)
Robert Goddard, creador del primer cohete impulsado por combustible liquido en 1926 (1882 - 1945)

INICIOS DE LA CARRERA ESPACIAL

 

En la década de 1930 había mucha emoción con los cohetes en EE.UU. con Goddart y en la URSS con la derrota de Alemania en la Segunda Guerra Mundial. Estos dos países capturaron ingenieros que habían trbaajado en el desarrollo de la V-2, aunque nada más fueron útiles los capturados por EEUU, porque los de la URSS solo eran ingenieros y técnicos de producción. El reclutamiento de Wernher von Braun fue el más importante de todos, ya que colaboraba en el programa de misiles balísticos de EE.UU.; y también fue el líder del equipo que proyectó el lanzador que llevó a Apolo a la Luna.

Wernher Von Braun (1912 - 1977)
Wernher Von Braun (1912 - 1977)

Sputnik fue el primer satélite artificial creado y la exploración espacial empezó con su lanzamiento por la URSS el 4 de octubre de 1957 en el Consódromo de Baikonur, Kazajistán. Este hecho provocó una lucha entre EE.UU. y la URSS por la conquista del espacio, finalizada con la llegada del hombre a la Luna.


Primer satélite artificial lanzado por el hombre en 1957
Primer satélite artificial lanzado por el hombre en 1957

PIONEROS DEL ESPACIO

El primer ser vivo en el espacio

El primer ser vivo en el espacio fue la perra rusa Laika, con su llegada en 1957 al espacio en Sputnik II, muriendo 4 días después por el calor en la reentrada.

 

Anteriormente a Laika, las perras Albina y Tsyganka fueron empleadas, por la URSS en vuelos suborbitales, al comienzo de la exploración espacial para probar el efecto de la radiación, de la gravedad y de las condiciones sobre los seres vivos en el espacio. En cambio EE.UU, fueron los primates Albert 1 y 2, que murieron en 1949 en V-2. Sputnik V fue lanzada el 19 de ahosto de 1960 con los perros Belka y Strelka, además de 40 hámsters, diversas plantas y dos ratones.




Laika, el primer ser vivo en el espacio
Laika, el primer ser vivo en el espacio

El primer hombre en el espacio

El soviético Yuri Gagarin (1934 - 1968) fue el primer hombre en el espacio, en un vuelo orbital de 48 minutos, a bordo de la nave Vostok 1. este vuelo se realizó el 12 de abril de 1961. En este vuelo dijo la famosa frase "La Tierra es azul".

Yuri Gagarin, el primer hombre en el espacio
Yuri Gagarin, el primer hombre en el espacio

La soviética Valentina Tereshkova fue la primera mujer en el espacio, dando 48 vueltas alrededor de la Tierra en 1963, en la nave Vostok VI.

 

Tanto el envío del primer hombre al espacio como el lanzamiento de Sputnik se deben en gran parte al talento del ingeniero soviético Serguéi Koroliov, que consiguió convencer al líder de la URSS a invertir en el programa espacial, siendo suya en realidad la idea de llevar al hombre a la Luna.

Cuatro meses después del lanzamiento de la Sputnik I, los EE.UU. respondieron con su primer satélite, el Explorer I, el 31 de enero de 1958. 

El número de satélites artificiales terrestres y sondas espaciales lanzados por los EE.UU. y por la URSS se multiplicaron en los primeros años de la carrera espacial. A los Sputniks de la URSS les siguieron, además del Explorer I, las Vanguard I, II y III de los EE.UU., y una gran cantidad de satélites de comunicación, meteorológicos y espías. Además de las Sputniks, los soviéticos habían lanzado 12 satélites de la serie Cosmos, y los EE.UU. habían lanzado 16 satélites Explorers y más de 38 satélites de reconocimiento Discoverer, entre otros.

 

Primer viaje a la Luna

Los logros iniciales de la URSS en la carrera espacial, que incluyen el primer satélite artificial - el Sputnik - y el primer hombre en el espacio - Yuri Gagarin, desafiaron a los EE.UU., cuyo programa espacial aún daba los primeros pasos - el primer estadounidense iría al espacio sólo el 5 de mayo de 1961, aun así sólo en un vuelo sub-orbital. 

En un famoso discurso en 1961, John F. Kennedy lanzó el desafío de enviar hombres a la Luna y traerlos a salvo antes de que la década terminara. 

En su famoso discurso en la Universidad Rice sus palabras fueron: We choose to go to the moon. We choose to go to the moon in this decade and do the other things, not because they are easy, but because they are hard (Nosotros decidimos ir a la Luna. Decidimos ir a la Luna en esta década y hacer otras cosas, no porque sean fáciles, sino porque son difíciles.

A partir de entonces, los EE.UU. pusieron en marcha un ambicioso programa espacial tripulado que se inició con el Proyecto Mercury, que usaba una cápsula con capacidad para un astronauta en maniobras en órbita terrestre, seguido por el Proyecto Gemini con capacidad para dos astronautas, y finalmente el Proyecto Apollo, cuya nave tenía capacidad para tres astronautas y aterrizar en la Luna. 

Primeros astronautas en circunavegar la Luna
Primeros astronautas en circunavegar la Luna

Por problemas en sus misiones Zond (que usaban la nave Soyuz modificada para la circunnavegación de la Luna), los soviéticos no fueron capaces de llevar hombres a la órbita de la Luna antes de los EE.UU., y nunca más lo harían. Sólo las misiones Zond no tripuladas, Zond 5 y Zond 6, lo hicieron en septiembre y noviembre de 1968. Después de esto, aún hubo las misiones no tripuladas Zond 7 y Zond 8 que circunnavegaron la Luna en 1969 y 1970, ya después de los exitosos vuelos tripulados de los EE.UU. hacia la Luna. 

Finalmente, el objetivo de llegar a la Luna fue alcanzado el 20 de julio de 1969 por la Apollo 11, luego de despegar el 16 de julio y retornando a la tierra el 24 de julio. 

 

La frase del primer astronauta en pisar en la Luna, Neil Armstrong "Un pequeño paso para el hombre, pero un gran paso para la humanidad"

 


La final cooperación entre EEUU y la URSS

En 1975, las naves Apollo 18 y la soviética Soyuz 19 realizaron un acoplamiento en el espacio, en la primera misión conjunta de la NASA (agencia espacial de los EE.UU.) y de la Agencia Espacial soviética. 

Más tarde, con la caída del comunismo, esta cooperación entre los dos países se intensificaría y acabarían participando juntos en la construcción de la Estación Espacial Internacional. 

La Estación Espacial Internacional
La Estación Espacial Internacional

ACCIDENTES Y TRAGEDIAS A LO LARGO DE LA CARRERA ESPACIAL

Aún con toda la tecnología y controles de calidad, en un ambiente tan hostil como el espacio, e incluyendo máquinas tan complejas, es de esperar que ocurran errores. 

Muchos accidentes quedaron para la historia de la exploración espacial. Algunos de ellos provocaron bajas entre los astronautas y cosmonautas. 

El 24 de octubre de 1960 una explosión en la plataforma de lanzamiento mató a decenas de científicos y técnicos de la URSS. 

En 1966 la nave Gemini 8 se descontroló en el espacio, pero los astronautas consiguieron reparar la nave y regresar a la Tierra. 

El 27 de enero de 1967, los astronautas Virgil I. Grissom, Edward Higgins White II y Roger Bruce Chaffee, del Proyecto Apollo, murieron en un incendio dentro de la cabina de comando, en lo que fue conocido como Apollo 1. 

En abril de 1967, el cosmonauta Vladímir Komarov tuvo una variedad de problemas técnicos con la nave Soyuz 1, y acabó muriendo en el aterrizaje, en el accidente que atrasó el programa espacial soviético 18 meses. 

El 21 de febrero de 1969 un cohete del programa lunar soviético se cayó, inmediatamente después del lanzamiento, sobre una ciudad matando a 350 personas. 

Víctimas del Challenger
Víctimas del Challenger

 

 

En 1970, debido a un accidente grave, probablemente ocasionado por un cortocircuito en un tanque de oxígeno, la Apollo 13 fue seriamente dañada en su camino a la Luna. Esto imposibilitó su aterrizaje en la Luna y resultó en un retorno tenso y espectacular a la Tierra, con mínimas reservas de oxígeno y energía, en el más conocido accidente espacial de la historia. El episodio terminó, afortunadamente, de forma satisfactoria para sus tripulantes. 

La frase que marcó el evento fue "OK, Houston, tenemos un problema"

El 30 de junio de 1971 la despresurización de la nave Soyuz mató a los cosmonautas Georgy Dobrovolsky, Vladislav Vólkov y Viktor Patsayev, que habían cumplido una misión de 24 días en órbita. 

El 28 de enero de 1986 un defecto en los tanques de combustible causó la explosión del Transbordador espacial Challenger, matando a todos sus ocupantes, incluyendo a la profesora Christa MacAulife, la primera civil en participar en un vuelo espacial. 

Explosión del Challenger
Explosión del Challenger


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